Neonics, culpables o chivos expiatorios?

Neonics: culpables o chivos expiatorios?

¿Es hora de sincerarnos?
Hoy leí un artículo de Henry I Miller que me impactó por su sinceridad. Pone la lupa sobre las razones detrás del activismo para salvar las abejas, el rol de los neonics (insecticidas neonicotinoides) y hace dudar de la realidad de su supuesta declinación. Inclusive, hace que los apicultores pensemos de otra manera sobre nuestra responsabilidad hacia nuestros queridos bichitos.

El artículo se titula:

“El Zumbido: 6 razones por las que no hay que preocuparse por las abejas”

Las abejas son noticia, pero por razones totalmente equivocadas -principalmente, historias terribles sobre la desaparición de abejas que amenazan la tercera parte de nuestro suministro de alimentos. La revista Time, optando por el sensacionalismo por sobre la precisión, dijo que nos dirigimos hacia “Un mundo sin abejas” con un vídeo en línea que explica “Por qué las abejas se están extinguiendo.” Lo llamó el “apicalipsis” y culpó de todo a las tecnologías agrícolas modernas, instando a una acción inmediata y agresiva antes de que sea demasiado tarde.

Esto sería verdaderamente terrorífico, si fuera verdad. Pero, al igual que muchas reivindicaciones excesivamente simplistas del tipo “el cielo se está cayendo”, estas predicciones son engañosas y falsas. Grupos activistas como “Loquitos de la Tierra” – perdón, me refiero a Amigos de la Tierra – y la “Pesticide Action Network” trabajan sin descanso para proporcionar a los medios un flujo constante de material pesimista y catastrófico apropiado que luego ellos y otros grupos utilizan como oportunidades para recaudar de fondos con el objetivo de “salvar las abejas”.

Las abejas son muy populares, incluso icónicas. El público, naturalmente, quiere que sobrevivan, pero simplemente no es cierto que las abejas estén a punto de desaparecer,  por lo que no es necesario “salvarlas”. La verdad acerca de las abejas resulta ser mucho más compleja y mucho más interesante que lo que los titulares alarmistas sugieren.

1. Hay billones de abejas más que hace una década

En 2015, el Departamento de Agricultura de EE.UU. contó 2.660.000 millones de colonias de abejas en todo Estados Unidos. Una década antes, en 2004, había 2.556.000 colonias de abejas. Eso es una ganancia de 104.000 colonias, no una pérdida. Con alrededor de 50.000 abejas por cada colonia, representa un aumento de cinco mil millones de abejas en los Estados Unidos.

El número total de abejas en los Estados Unidos se ha mantenido constante en alrededor de 2,5 millones de colonias para las dos últimas décadas, se hundió ligeramente cuando el misterioso “desorden del colapso de colonias ” (CCD) golpeó en 2006, y luego se recuperó a un ritmo saludable y en realidad llegó a su máximo de 20 años en 2014. Europa y Canadá han experimentado aumentos significativos en sus poblaciones de abejas, así, y en todo el mundo, hay 30 millones más de colmenas hoy que en 1961, un aumento de alrededor del 60%. Eso significa que hoy hay zumbando por ahí alrededor de 1,5 billones de abejas más que las que había hace 50 años. Simplemente, no hay un apicalipsis y nunca lo hubo.

La forma en que miles de periodistas y editores de publicaciones supuestamente serias fueron capaces de convertir una expansión masiva de las poblaciones de abejas en una catastrófica quasi-extinción queda, así, más allá de lo creíble.

2. Las abejas siemprE están muriendo – y reproduciéndose – a un ritmo “alarmante”

No hace mucho tiempo, fotos divertidas con la frase “las abejas están muriendo en todo el mundo a un ritmo alarmante” se distribuyeron por Internet. El primero de estos memes representaba a Eli Manning, el mariscal de campo de los New York Giants, supuestamente ponderando sobre el desgraciado destino de los polinizadores. Si bien es cierto que los apicultores de los EE.UU. tienen cada vez más problemas para mantener sus colmenas saludables, y que las pérdidas de colmenas se han elevado en los últimos años, si no fuera una parodia, me gustaría sugerir que Manning debería ocuparse menos de las abejas y más de la idoneidad de su propia línea ofensiva. Si bien las altas pérdidas pueden crear dificultades económicas para algunos apicultores, no hablan de catástrofe. Eso es porque las abejas también se reproducen “a un ritmo alarmante”, o por lo menos, muy, muy rápidamente.

A diferencia de los animales con los que estamos más familiarizados, las abejas tienen una vida útil excepcionalmente corta – unas seis semanas. Es más corta durante los meses de calor y en climas perennemente cálidos, donde las abejas no hibernan o forman bolo invernal. Muchas generaciones de abejas nacen y mueren en un año determinado, así que las rápidas elevaciones y caídas en la población dentro de un mismo año son comunes.

Recientemente, la Bee Informed Partnership, que realiza una encuesta anual de apicultores estadounidenses, decidió añadir las pérdidas por clima cálido al recuento tradicional de las pérdidas invernales para llegar a la sorprendente anuncio de que, “Los apicultores perdieron el 41% de las abejas en 2015-2016”.

Bee Informed está financiado por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, y este cambio en la presentación de informes fue la forma más segura de aumentar la preocupación y por lo tanto de aumentar los dólares para los fondos del gobierno de Estados Unidos (perdón por mi cinismo), pero hizo poco para ilustrar sobre lo que realmente estaba pasando con las abejas . No es sorprendente que la mayoría de los periodistas informaran de esto como si toda nuestra población de abejas estuviera a punto de desaparecer en unos pocos años. Un titular de mayo de CBS News , por ejemplo, decía:  “La tasa de mortalidad de abejas empeora.” Como es habitual en el periodismo amarillista, no se hizo ninguna mención de que, a pesar de estas pérdidas que sonaban catastróficas, la población de abejas de Estados Unidos estaba muy cerca de su máximo de dos décadas.

3. Las abejas son animales de granja, al igual que el ganado

Los activistas propagan la histeria acerca de la muerte abejas, ya que sirve a sus objetivos políticos. Ellos quieren que el público crea que las felices abejitas que vemos zumbando en nuestros jardines están a punto de exhalar su último aliento, y que su desaparición inminente pondrá en peligro la capacidad del mundo para alimentarse. Todo lo contrario de esta teoría apocalíptica es cierto: La producción agrícola garantiza una cantidad estable de abejas melíferas debido a los potentes efectos de las fuerzas del mercado.

La abeja melífera es una especie domesticada, importado de Europa. Como el ganado y otros animales, las abejas se crían en cantidades necesarios, en este caso, para polinizar los cultivos agrícolas. La intervención humana es la fuerza motriz que subyace en sus cifras de población. Ciertamente, las colmenas pueden experimentar problemas de salud graves, generalmente impulsados por enfermedades causada por ácaros y virus, y esas colmenas pueden contraerse o morir.

El resto de la historia, sin embargo, es que, dada la demanda de abejas, los apicultores se adaptan a las pérdidas “dividiendo” una colmena sana para criar más abejas para cubrir sus necesidades. Una de las habilidades básicas de la apicultura es dividir una colonia existente e introducir (o criar) una nueva reina para la “nueva” colmena. La nueva reina, que se puede obtener por internet por tan solo $ 25, pondrá huevos suficientes, alrededor de 2.000 al día, de modo que lo que antes era una sola colmena se convierta en dos colmenas. Con un poco de ayuda de sus amigos humanos, la naturaleza es resistente.

La cantidad de abejas melíferas fluctúa de acuerdo a las expectativas de los apicultores sobre las condiciones del mercado, incluyendo la demanda nacional y en el extranjero para tipos específicos de miel u otros productos derivados de las abejas.

4. Los pesticidas de los cultivos no están matando a las abejas

El objetivo político de los activistas es convencer a los reguladores y legisladores de prohibir los productos químicos agrícolas más populares, especialmente una clase de insecticidas neonicotinoides, llamados o neonics para abreviar. Ellos han tenido cierto éxito al echarle la culpa de la desaparición de las abejas, que no está ocurriendo en realidad, a los  neonics. Se trata de un ataque particularmente desagradable ya que los productos de protección de cultivos modernos tales como los neonics están en realidad diseñado para atacar las plagas dañinas, mientras que, cuando se utilizan de acuerdo con las instrucciones de la etiqueta, mantienen a los insectos beneficiosos como las abejas lo más a salvo posible. Sabemos de muchas maneras diferentes que los neonicotinoides no están matando a las abejas .

En primer lugar, las abejas no se sienten atraídas por los cultivos estadounidenses más populares, como el maíz, el arroz, la soja y el trigo, que representan la mayoría del uso de los Neonics. Las abejas podrían entrar en contacto con neonics utilizados en estos cultivos sólo si los apicultores colocaran sus colonias cercanas a los campos que están a punto de ser plantados para que el polvo de las máquinas de siembra se desplace sin control y se extienda  a la colmena. Este es un problema bastante sencillo de solucionar, asegurándose que los  apicultores y los agricultores hablen entre sí para que sepan cuándo mantener a las abejas alejadas.

En segundo lugar, 98% de las veces, los neonics no se pulverizan para nada en los cultivos  sino que se utilizan como tratamientos de semillas. Este enfoque de alta tecnología es lo que hace que el producto sea amigable con las abejas y otros organismos no-blanco sin dejar de ser letal para los insectos mordedores que atacan a las plantas en la etapa más temprana, cuando son más vulnerables. Las abejas se alimentan mucho más tarde, del néctar y el polen de las flores. Para el momento en que los cultivos melíferos a partir de semillas tratadas con neonics  llegan a la etapa de floración, la cantidad de neonics expresada en el polen (y, para los cultivos que lo producen, el néctar) es extremadamente baja. Una pequeña cantidad del plaguicida se aplica a la semilla, y cuando la planta crece, el producto químico se diluye más y más, hasta el punto de no tener un efecto significativo sobre las abejas.

Es por eso que las abejas se desarrollan positivamente en los extensos campos de colza de Canadá, que son casi el 100% cultivados a partir de semillas tratadas con neonicotinoides. Una buena cuenta de la experiencia canadiense se puede encontrar en el blog, “Alberta Buzzing ” de Lee Townsend, uno de los apicultores más exitosos de Alberta. Al igual que otros apicultores de Alberta, ama los neonics porque mantienen la canola saludable y la canola produce una miel particularmente sabrosa.

Hay más pruebas. Desde que los neonics llegaron a la escena a mediados de la década de 1990, los números de colmenas han subido. La población de abejas cayó antes de la introducción de neonics. Eso fue debido en gran parte a la pérdida de pequeñas granjas, con sus colmenas individuales, después de la Segunda Guerra Mundial, y a la devastación causada por el ácaro Varroa destructor, que llegó a los EE.UU. a mediados de la década de 1980 y que los científicos especializados en apicultura reconocen como la causa principal de los problemas de salud de las abejas.

Pero tan pronto como se introdujeron supuestamente perversos neonics  alrededor de 1995, las poblaciones de abejas han sido constantes o crecientes. Y, sin embargo, los activistas y algunos periodistas siguen culpando a los neonics por inexistentes “descensos” en el número de abejas. Figurate!

El hecho es que, si bien los pesticidas son a veces un problema, no lo son los neonics. Estudio tras estudio confirma que los residuos de Neonics en colmenas tienden a ser extremadamente bajos, y que los residuos de plaguicidas que se encuentran en cantidades mucho mayores en las colmenas tienden a ser los plaguicidas introducidos por los propios apicultores para controlar el invasivo ácaro Varroa. Estudios a campo realizados bajo condiciones realistas llegan inevitablemente al mismo resultado: en condiciones de campo reales los neonics se introducen sin efectos nocivos observables sobre las abejas.

5. Los apicultores son a veces el peor enemigo de las abejas

Los estudios muestran consistentemente que cuando las colonias de abejas encuentran una muerte no natural y fuera de tiempo, las más de las veces la causa es un parásito o enfermedad. Con mucho, la mayor amenaza es el ácaro Varroa destructor, mencionado anteriormente. En segundo lugar se encuentra el hongo intestinal Nosema ceranae. Estas desagradables plagas han alcanzado una escala epidémica en las colmenas de Estados Unidos y encabezan la mayor parte de las pérdidas de colmenas durante los meses de invierno, lo que obliga a los apicultores a dividir más colmenas en la primavera para mantener sus números.

Hay también un factor humano. El principal culpable de la rápida propagación de la enfermedad es el viaje anual de los apicultores al Valle Central de California a través del campo para la polinización de los cultivos de almendras. Alrededor del 60% de las colmenas de abejas de la nación se transportan en camiones desde lugares tan lejanos como Florida para este evento, que tiene lugar entre enero y marzo. Vale la pena repetirlo: más de la mitad de todas las colmenas de abejas en los EE.UU. se ponen en camiones cada año y se transportan a través de la parte continental de Estados Unidos para dar servicio a un solo cultivo: almendras.

Las abejas, que apenas han salido de su bolo invernal, a menudo se estresan hasta el punto de quiebre. Luego, todas se mezclan unas con las otras, lo que garantiza que una enfermedad que surge en una parte del país pronto se extienda al resto.

Una vez que una colmena está infectada con uno de estos parásitos, el salvar la situación puede ser un desafío, incluso para un apicultor experto. Bajo estas condiciones de estrés, los apicultores no entrenados podrían no llegar a actuar a tiempo, dando lugar a mayores pérdidas, o podrían utilizar mal demasiada cantidad de plaguicida en el interior de la colmena para tratar de tener a los ácaros bajo control. El resultado en ambos casos es una colonia muerta. Los apicultores que no quieren reconocer sus errores encuentran chivos expiatorios convenientes como los neonics.

Estos accidentes son cada vez más comunes a medida que más aficionados toman la apicultura como hobby para poner su granito de arena para “salvar a las abejas.” No se dan cuenta de que si no ponen el tiempo y esfuerzo necesarios para hacer las cosas bien, se convierten en la María Tifus (*) de la actividad, propagando enfermedades mortales a sus propias colmenas y las de los demás.

6. Las abejas son responsables de un catorceavo de nuestra comida, no DE un tercio

Casi todas las afirmaciones de los activistas son falsas, incluso la afirmación de que un tercio de los cultivos no existiría sin la polinización de las abejas. El castaño se repite sin cesar en los artículos de noticias, e incluso algunas revistas científicas. Como informó el Proyecto de Alfabetización Genética ( Genetic Literacy Project), la cifra se basa en un análisis defectuoso enterrado en un informe de 1976 sobre la polinización.

He aquí por qué es incorrecto: La mayoría de los cultivos que consumimos, incluyendo el maíz, el arroz y el trigo, son auto-polinizantes. Mientras que una tercera parte de otros cultivos sí se benefician de la polinización de abejas, no son totalmente dependientes de la misma. Algunos cultivos se benefician “moderadamente” de las abejas, mientras que otros son “altamente dependientes” de ellas. Un estudio de Cornell del 2000 repartió más cuidadosamente el valor de abejas a cada cultivo y llegó a una valoración de $15 de millones de dólares para el servicio de abejas a la agricultura. Comparado con la producción de la agricultura de EE.UU. de $197 millones de dólares en alimentos en el año estudiado, significa que las abejas fueron responsables sólo del 7,4 %, o un catorceavo, de nuestro suministro de alimentos .

En cualquier caso, las abejas no son los únicos, ni siquiera los más importantes, de los polinizadores. Hay unas 4.000 especies de abejas nativas en los EE.UU., y los repetidos estudios han demostrado que les está yendo muy bien (las principales excepciones son algunas especies de abejorros que se infectaron  debido a las operaciones comerciales apícolas).

Un estudio de 2015 publicado en Nature Communications encontró que tan sólo el 2% de las especies de abejas silvestres eran responsables de casi el 80% de la polinización de cultivos realizada por abejas silvestres, y que estas abejas están prosperando. (Y téngase en cuenta que estas abejas salvajes tendrían el más amplio contacto con neonics – una prueba más de que los insecticidas no son el problema.)

Por otra parte, las abejas no son los únicos polinizadores. Otros animales polinizadores importantes incluyen mariposas, polillas, murciélagos, escarabajos, moscas y colibríes. Incluso las cucarachas y termitas pueden actuar a veces como polinizadores, aunque estos casos parecen limitados. Y, por supuesto, también está el viento.

No se deje picar por la desinformación acerca de las abejas. Tenga en cuenta los seis hechos anteriores la próxima vez que alguien, ya sea un activista, burócrata o “periodista” que no  se molesta en comprobar los hechos – trate de asustarlo con fábulas acerca de los problemas de las abejas. Los buenos polinizadores y el suministro de alimentos que ayudan a crecer, están floreciendo .

(*) Nota del Traductor: “María Tifus” o Typhoid Mary. Mary Mallon fue una cocinera que, siendo portadora asintomática de fiebre tifoidea, diseminó la enfermedad en los Estados Unidos de America.

Fuente: Forbes
Traducción: Google translate y AABS.

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